Was wurde aus …

… dem Jahr-2000-Problem?

Vor der Jahrtausendwende zitterte die Menschheit vor dem Millennium-Fehler, Y2K-Bug genannt. Doch die Katastrophen blieben aus. War alles Panikmache? Oder ein Beispiel für kluge vorausschau?





• Bereits Ende der Fünfzigerjahre entwickelte der IBM-Mitarbeiter Robert Bemer eine Funktion, die Programmierern der damals populären Sprache Cobol erlaubte, entweder zwei- oder vierstellige Jahreszahlen zu verwenden. Üblich waren damals zweistellige, denn Speicherplatz war noch rar und teuer. Wenn man sich die ersten beiden Stellen einer Jahreszahl sparen konnte, umso besser. Das Problem: 241200 konnte entweder für den Weihnachtstag im Jahr 2000 oder im Jahr 1900 stehen. Bemer erkannte die Gefahr früh, die von dieser Verwechselungsmöglichkeit ausging, und beschwor die damals noch junge Computer- und Softwareindustrie, auf vierstellige Jahreszahlen umzusteigen.

Die meisten seiner Kollegen konnten sich jedoch nicht vorstellen, dass ihre Programme im Jahr 2000 noch im Einsatz sein würden. Was sie nicht berücksichtigten: Nicht jede Software wird von Grund auf neu geschrieben. Programme bauen oft aufeinander auf. Und ein Fehler kann sich somit auch in neuere Versionen fortpflanzen. Bis in die späten Sechzigerjahre versuchte Bemer immer wieder, in Washington Gehör zu finden. Doch das US-Verteidigungsministerium – damals Herr über mehr Computer als jede andere Organisation weltweit – winkte ab. Zu teuer, zu aufwendig, zu unnötig. Der unermüdliche Bemer bekam sogar den Wissenschaftsberater des damaligen US-Präsidenten Richard Nixon dazu, diesem das Problem zu schildern. Nixon hörte zu – und bat dann darum, man möge lieber seinen Fernseher reparieren. Bemer musste sich darauf beschränken, seine Warnungen ab 1971 in kleinen Fachzeitschriften zu wiederholen. Richtig ernst nahm ihn niemand.

Das änderte sich in den letzten Jahren des 20. Jahrhunderts. Nun fiel einigen Experten auf, dass es zu Problemen kommen könnte, wenn Computer am 1.1.2000 plötzlich annehmen könnten, sie befänden sich im Jahr 1900. Was vorher heruntergespielt worden war, wuchs sich zu einer handfesten Panik aus: Nicht nur könnten Computer falsche Zeitspannen und Zinsen berechnen – und Hundertjährige, die 1900 geboren wurden, plötzlich zu Neugeborenen machen. Viele Rechenoperationen, so die Befürchtung, würden überhaupt nicht mehr durchgeführt. Sämtliche Computersysteme seien vom Zusammenbruch bedroht. Banken und Geldautomaten würden lahmgelegt, Kraftwerke seien in Gefahr, und sogar ein Atomkrieg könnte ausgelöst werden.

Weltweit begannen Unternehmen und Regierungen, Rechnersysteme auf Jahr-2000-Tauglichkeit zu überprüfen. Der Aufwand war immens: Allein für das US-Gesundheitsprogramm Medicare wurden schätzungsweise 500 Millionen Dollar zur Behebung des Fehlers ausgegeben. Weltweit waren es schätzungsweise 300 bis 800 Milliarden US-Dollar.

War das gut angelegtes Geld? Es scheint so, denn große Katastrophen blieben in der Silvesternacht 1999 aus. Das globale Finanzsystem kollabierte nicht, kein Flugzeug stürzte ab, kein Kernkraftwerk geriet außer Kontrolle. Zwar gab ausgerechnet die Abteilung der US Navy, die für die offizielle nationale Zeitmessung zuständig ist, das Datum mit „1. Januar 19100“ an, insgesamt blieb es bei solch harmlosen Fehlern.

Dieses Ausbleiben größerer Schäden führte nun jedoch dazu, dass kritische Stimmen die Existenz eines Jahr-2000-Problems bestritten. Alle Tests und Vorbereitungen: überflüssige Geldverschwendung! Was dafür spricht: Selbst in Ländern wie Italien, die vergleichsweise wenig für die Vorsorge ausgegeben hatten, waren keine schlimmeren Folgen eingetreten als anderswo. (Sieht man davon ab, dass die Telecom Italia Rechnungen für den Januar und Februar des Jahres 1900 verschickte.)

Was also wäre ohne all den Aufwand passiert? Mit absoluter Sicherheit wird man es nie wissen. Viele Experten sehen die Vorkehrungen jedoch als positives Beispiel für konzertiertes und konstruktives Lösen eines globalen Problems. Selbst Russland und die USA kooperierten: Rund 20 russische Offiziere bezogen zum Jahrtausendwechsel für einige Wochen Quartier in einer Air-Force-Basis in Colorado, um dort gemeinsam mit dem US-Militär die potenzielle Krise zu beobachten und Missverständnisse zu vermeiden.

Fachleute gehen heute davon aus, dass im Zuge der Aufräumarbeiten auch zahlreiche andere Fehler und Probleme in oftmals veralteten Computersystemen behoben und Notfallsysteme installiert wurden. Solche Sicherheitssysteme sorgten beispielsweise bei den Terroranschlägen vom 11. September 2001 dafür, dass die digitale New Yorker Infrastruktur vergleichsweise problemlos weiterfunktionierte.

Eine interessante Theorie, warum das Jahr-2000-Problem ruhig und effizient im Hintergrund gelöst werden konnte, bevor es tatsächlich zum Problem wurde, präsentierte Margaret Anderson auf einer Podiumsdiskussion Ende 2014. Die ehemalige Leiterin des Center for Y2K and Society erklärte, die Arbeitsgruppen seien im Gegensatz zur sonstigen Computerbranche überwiegend weiblich besetzt gewesen: „Es war kein kluger Karriereschachzug, in diesem Bereich zu arbeiten: Es war zeitlich begrenzt, man hatte nicht viel zu melden, und wenn etwas schiefgegangen wäre, hätte man eine Menge Ärger bekommen“, so Anderson. Dass aus diesem Grund viele Frauen in den Gremien landeten, hätte aber zu einem „vorher nie da gewesenen Maß an Offenheit und Kooperation geführt“.

Letztlich war das Jahr-2000-Problem wohl vor allem eines: ein perfektes Symbol für ein neues Zeitalter. Ein Zeitalter, in dem die Menschheit immer stärker von komplexen Systemen abhängig ist, die sie selbst erschaffen hat. Und die sie gleichzeitig nicht mehr vollständig versteht. ---

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Zahl von Glücksspielautomaten im amerikanischen Delaware, die durch den Y2K-Bug funktionsuntüchtig gemacht wurden150
Zahl der australischen Bundesstaaten, in denen die Ticketautomaten der Busse versagten2
Alter eines (leicht verletzten) Amerikaners, dessen Schutzkeller explodierte, in dem er als Vorkehrung gegen einen Y2K-Weltuntergang Nahrung, Benzin und Butangas gelagert hatte22
Zahl der Atomkraftwerke, in denen zum Jahrtausendwechsel die Uhren ausfielen10
Zahl der Atomkraftwerke, in denen zum Jahrtausendwechsel eine elektronisch gesteuerte Tür versagte1
Zahl der Konserven mit billigem Frühstücksfleisch („Spam“), die eine im Magazin »Time« porträtierte Familie gekauft und geschworen hatte, sie aufzuessen, „egal ob eine Katastrophe kommt oder nicht“12
Preis für das Programm „PC fix 2000“, das helfen sollte, Computer Jahr-2000-fest zu machen, in Dollar74,95
Summe, die in den USA in den Jahren 2000 und 2001 ausgegeben wurde, um Folgeschäden des Y2K-Poblems zu beheben, in Milliarden US-Dollar13
Gesamtfläche des Caroline-Atolls im Pazifischen Ozean, das durch eine Änderung der Zeitzonen als erster Ort der Welt ins neue Jahrtausend gelangte und 1999 öffentlichkeitswirksam in Millennium Island umgetauft worden war, in Quadratkilometern24